King Ink

Mario Barth se inclina para a frente em sua cadeira giratória, olhando fixamente para o bíceps de um atacante do New York Giants chamado David Diehl. Sua mão esquerda estica a pele do homem, enquanto a direita a enxuga com uma máquina que parece e soa como uma broca de dentista. A tinta escura se espalha espessa e lisa. Sem serem vistas, 15 minúsculas agulhas penetram na carne de Diehl a uma taxa de 12 vezes por segundo. A cada meio minuto mais ou menos, Barth limpa o excesso de tinta com um grande pedaço de gaze e espalha vaselina na área. Ele então gira em direção a uma mesa, enrola um novo pedaço de gaze em volta do dedo mínimo esquerdo, pega um bocado de vaselina no dedo indicador e mais uma vez ataca o braço do homem. Isso dura cinco horas, mais ou menos alguns intervalos durante os quais Barth verifica seu BlackBerry e Diehl verifica o trabalho em um espelho de corpo inteiro. Quando tudo acaba, o cliente de 319 libras fica visivelmente satisfeito com sua nova tatuagem: uma âncora de navio flanqueada por andorinhas. “Nunca irei com mais ninguém”, diz ele.

Qualquer que seja o escrúpulo que você possa ter sobre tatuagens, é difícil assistir a esse processo sem se sentir movido pela arte. Uma tatuagem à mão livre - isto é, desenhada sem estênceis - é como uma gravação de jazz ao vivo, preservando os triunfos improvisados ​​do artista e seus compromissos inevitáveis. Barth descreve a nave como espiritualmente estimulante. “É quase como uma droga”, diz ele, falando apenas com um toque de sotaque austríaco. - Você está trabalhando em alguém por horas, penetrando em sua pele, ouvindo suas histórias mais próximas. A aura é louca. '



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Uma tatuagem de Barth, por mais simples que seja, custa pelo menos US $ 1.500. A maioria dos clientes acaba pagando muito, muito mais. Esse dinheiro fez de Barth um homem rico. Ele é dono de um Lamborghini Gallardo, um BMW Série 7, um Buick Super 8 1952 totalmente restaurado e uma rede de quatro lojas de tatuagem no norte de Nova Jersey. No mundo da tatuagem, isso faz de Barth um magnata. Mas ele quer algo mais. Seu BlackBerry está zumbindo porque Barth está à beira de algo grande, aquele negócio que pode mudar tudo. Mesmo enquanto ele tinta o atacante corpulento, seus pensamentos estão em Las Vegas, onde ele espera transformar sua pequena corrente em outra coisa: um nome familiar. Se tiver sucesso, ele trará práticas de negócios que têm sido comuns na maioria das empresas desde a revolução industrial para uma indústria que muitas vezes se esquece de que é. Barth está terrivelmente nervoso - com medo até de tocar no negócio por medo de azarar - e com razão. Nada tão ambicioso foi tentado na tatuagem.



Ggravar uma tatuagem uma vez foi um ato de rebelião. Mas quando um jovem de 18 anos recebe tinta hoje, é provável que ele seja motivado tanto pela necessidade de se conformar quanto pelo desejo de se rebelar. Passeie por um shopping center americano e verá atletas com arame farpado em volta dos bíceps e líderes de torcida com caracteres chineses na parte inferior das costas. Mulheres que pilotam carrinhos de bebê exibem flores elaboradas nas omoplatas; Os logotipos da Harley-Davidson - a marca mais comumente tatuada - aparecem sob as camisas pólo de homens de maneiras suaves. Uma tatuagem não fará com que você seja expulso de um restaurante e não prejudicará suas chances de conseguir um emprego. De acordo com o Pew Research Center, 36% dos jovens de 18 a 25 anos usam tinta, em comparação com apenas 10% da geração de seus pais. (Em 1936, Vida a revista estimou que 6 por cento da população tinha passado pela agulha.)

Ninguém sabe o quão grande é a indústria, mas as estimativas apontam para o número de lojas de tatuagem em torno de 15.000. Se cada uma dessas lojas empregar um único artista que trabalha 30 horas por semana, cobrando o preço relativamente baixo de US $ 100 a hora, a tatuagem na América é um negócio de US $ 2,3 bilhões. Ainda assim, de alguma forma, os empreendedores - tão hábeis em capitalizar fenômenos contraculturais como a música hip-hop e o skateboard - não descobriram como jogar a tendência. Vinte anos depois que as tatuagens realmente começaram a entrar no mercado, a indústria continua fragmentada e ferozmente anticorporativa como sempre.



Os esforços de Barth para mudar isso pareceriam totalmente temerários, não fosse por sua reputação de tatuador. Existem talvez menos de 50 outros que cobram taxas igualmente altas e comandam listas de espera tão longas. (O de Barth tem um ano e meio.) Hoje, Barth é o artista preferido das estrelas do rock - incluindo Lenny Kravitz, Ja Rule e membros do My Chemical Romance - assim como atletas como Diehl e Jason Kidd. Mas Barth quer ser mais do que um artista. Dois anos atrás, ele embarcou em uma ambiciosa expansão da empresa. Ele agora é o único tatuador com estúdios nos dois lados do Atlântico e é um dos maiores produtores nacionais de tinta para tatuagem. A Starlight Tattoo e seus negócios auxiliares empregam 30 pessoas e geram US $ 7 milhões em receitas por ano, com uma taxa de crescimento anual de mais de 150%.

Agora Barth está se dobrando, planejando um novo e ambicioso estúdio em Las Vegas que visa diretamente o mainstream do colarinho branco. O novo Starlight Tattoo estará localizado no Mandalay Bay Resort and Casino, um dos maiores hotéis do mundo e vencedor do Notícias da reunião Prêmio Escolha do Planejador por três dos últimos quatro anos. Será o estúdio de tatuagem mais sofisticado já construído - e Barth diz que é apenas o começo. Ele imagina lojas em todas as grandes cidades do mundo - Tóquio, Pequim, Milão, Barcelona, ​​Berlim, Los Angeles e muito mais. As lojas serão o que a Starbucks é para o café: agradáveis, confiáveis ​​e onipresentes. Eles terão artistas de classe mundial - muitos dos quais agora viajam para as locações de Barth em Nova Jersey como convidados - e serão dirigidos por pessoas que Barth passou os últimos anos treinando. Quando está realmente sonhando, Barth imagina uma empresa que vale centenas de milhões de dólares e uma indústria de tatuagem que foi totalmente redimida como o filho pródigo da comunidade empresarial.

euSe a ambição empreendedora demorou a chegar para Barth, de 41 anos, sua habilidade como artista parece datar desde o ventre. Os tatuadores costumam falar sobre terem recebido seu chamado desde muito novos, desenhando dragões em seus braços enquanto as outras crianças faziam seu dever de matemática, e Barth não é exceção. Ele executou sua primeira tatuagem aos 12 anos - cutucando uma caveira preta nas costas da mão de um amigo usando uma agulha de costura e tinta nanquim. Seus pais não o deixaram chegar perto de uma agulha pelos próximos cinco anos, mas Barth foi fisgado. Aos 17, começou a tatuar amigos e aos 23 abriu uma loja em sua cidade natal, Graz, na Áustria, o primeiro estúdio de tatuagem legal do país desde a Segunda Guerra Mundial.



Barth começou a viajar para os Estados Unidos no início dos anos 1990, hospedando-se em Ponca, Nebraska (população: 1.046 habitantes), onde seu pai era dono de uma empresa de impressão de telas. O local, surpreendentemente, era bom para um tatuador em ascensão - uma unidade administrável de quase qualquer show de tatuagem no país. Barth pegaria a estrada em uma quinta-feira, alugaria um estande em Kansas City ou Reno, ou onde quer que fosse o show naquele fim de semana. Ele tatuaria dezenas de pessoas, conversaria com os redatores das revistas e participaria de competições de tatuagem, que não oferecem prêmios em dinheiro, mas são essenciais para jovens artistas que esperam ganhar seguidores e serem contratados por uma boa loja. Suas viagens o levaram ao Grand Canyon, a Red Rocks e ao Lower East Side de Nova York. Ele ganhou quase todos os prêmios nas convenções da National Tattoo Association - o Oscar da tatuagem - de 1991 a 1994. Ele deixou a Áustria para sempre em 1995.

Depois de uma breve passagem por um estúdio fora de Detroit, Barth abriu sua primeira loja americana, Starlight Tattoo, em South Beach, Miami. Os entusiastas de tatuagens logo voariam para Miami para obter tinta. Eles foram desenhados pelo estilo distinto de Barth, caracterizado por linhas finas e uma vontade de colocar cores brilhantes lado a lado, em vez de separá-las com linhas pretas ousadas. 'Teve essa ideia na tatuagem:' Se for ousado, vai aguentar '. Barth quebrou essa tradição ', diz Jean-Chris Miller, diretor criativo da Art & Ink, editora das revistas Skin Art , Tatuagens para Homens , e Tattoo Revue .

Barth gostava da Flórida e provavelmente teria ficado lá para sempre se não fosse por um encontro casual na rodovia New Jersey Turnpike em 1997. Ele estava em um posto de gasolina, tomando um Sunny Delight, quando conheceu Carol Cirignano. Ela era loira, curvilínea e tatuada. Ele a convidou para jantar e, no final da noite, a convidou para ir morar com ele em casa. 'O negócio é o seguinte', Barth lembra de ter dito. 'Vou para a Flórida amanhã e se você quiser descer, mando uma passagem para você.' Três dias depois, com uma passagem só de ida na mão, Cirignano voou para Miami e se mudou. (Eles se casaram em 2001). Barth estava igualmente impetuoso quando Cirignano pediu que ele voltasse para Nova Jersey com ela, apenas seis meses depois de eles conheceu. Ele obedeceu, abrindo rapidamente uma loja em Fairlawn, perto da casa da mãe de Cirignano. A loja foi concebida como um posto avançado onde os clientes podiam pesquisar designs antes de voar para Miami para obter tinta - um estratagema criado para contornar a proibição local de lojas de tatuagem. (Barth convenceu o conselho municipal a revogar a lei e começou a tatuar clientes em Fairlawn vários meses depois.)

Barth presumiu que poderia operar as duas lojas simultaneamente. Mas a loja de Miami teve dificuldades. Em vez de depender do tráfego de pedestres, era uma loja de destino, com Barth como a atração. Os tatuadores que ele contratou não eram confiáveis. E eles tiveram pouco ou nenhum incentivo para se comportar de maneira diferente.

Os tatuadores são tradicionalmente pagos estritamente com comissão - geralmente 40% do preço da tatuagem. Benefícios como seguro saúde são desconhecidos. Sem nenhum mecanismo de treinamento formal, jovens tatuadores estão à mercê de uma sociedade fechada de mestres. Há muito mais aspirantes a aprendizes do que aprendizes, que não são remunerados ou exigem que os aprendizes paguem pelo privilégio.

Mesmo os empregadores que querem ser mais conscienciosos passam por momentos difíceis. A maioria dos lojistas tem uma agenda completa de compromissos, além de suas funções gerenciais. Michelle Myles, dona de dois dos mais conhecidos estúdios de Nova York, DareDevil e FunCity, passa 30 horas por semana tatuando e não emprega gerentes profissionais. Os únicos não tatuadores da loja trabalham na caixa registradora e varrem o chão - e até mesmo essas crianças estão fazendo isso na esperança de que um dia ela concorde em ser seu aprendiz. 'Artistas não gostam de trabalhar para pessoas que não tatuam', diz Myles. 'Não é como um salão de cabeleireiro - não é como qualquer outra coisa. Seu negócio depende dessas pessoas que não querem fazer nada além de tatuar. E se estiverem infelizes, podem simplesmente dobrar a esquina e trabalhar em outro lugar.

Enquanto Barth lutava para estar em dois lugares ao mesmo tempo, ele se convenceu de que o estúdio de Miami dava mais problemas do que valia. Em 1998, ele a fechou e convenceu seus três artistas a se mudarem para Nova Jersey. Infelizmente, a loja de Jersey era pequena demais para quatro artistas em tempo integral, deixando Barth com a desagradável escolha de demitir alguém ou reduzir o horário de todos. (Ele escolheu a última opção.) Ele estava feliz por estar em Nova Jersey, animado por construir uma vida com Carol. Mas ele não podia deixar de sentir que estava navegando na água como empresário. Ele odiava o fato de que, depois de atrair seus artistas para o norte, ele não poderia lhes dar trabalho em tempo integral. Ao mesmo tempo, ele estava cansado das dificuldades de gerenciar artistas. Se ele esperava transformar sua arte em um negócio real, ele precisaria de tatuadores que não exigissem supervisão constante.

De repente, Barth reconheceu que os problemas estavam conectados. 'Eu pensei', diz ele, 'por que não os treino para pensar como donos?'

Ma maioria dos empresários e especialistas em gestão consideraria isso um acéfalo. No entanto, no mundo orgulhosamente retrógrado que é a indústria da tatuagem, a ideia de pedir aos artistas que se preocupem com algo tão óbvio quanto o atendimento ao cliente - ou chegar na hora - parece loucura. Apesar da onipresença das tatuagens, a indústria da tatuagem ainda é dominada por lojas individuais com um ou dois artistas. E ninguém teve o apetite ou a capacidade de puxar um Howard Schultz e consolidar com sucesso. A maioria dos tatuadores vai falar mal da tatuagem como arte, mas quando você pergunta a eles sobre o negócio, eles ficam cautelosos. Chris Nuñez, co-proprietário da loja que serve de cenário para o reality show TLC Miami Ink , diz que não se considera um chefe. Sua parceira no programa, Ami James, diz: 'Odeio o mundo corporativo mais do que qualquer pessoa.' É uma conversa estranha de dois caras que estrelam um reality show na TV e que posteriormente abriram um bar, uma loja de motocicletas customizada e uma linha de roupas. Na verdade, pergunte a qualquer pessoa no setor se as práticas comerciais convencionais poderiam ser aplicadas à tatuagem, e eles dirão as mesmas coisas: De jeito nenhum. Nunca vai acontecer. “Isso vai acabar”, diz Nuñez.

Mas Barth se perguntou se era esse o caso. 'A indústria de tatuagem não cresceu a um nível onde entende os conceitos de negócios - ainda', diz Barth. No início de 2000, ele anunciou que qualquer artista Starlight poderia receber um pequeno salário-base mais uma comissão e ingressar na folha de pagamento. Não correu bem. Artistas preocupados em relatar renda ao IRS e se irritaram com a ideia de serem empregados de alguém. “Todo mundo está acostumado com o fato de ser um negócio de caixa”, diz Frank Mazzara, que mesmo assim decidiu aceitar a oferta de Barth. O ceticismo de seus colegas mudou vários anos depois, quando Mazzara, agora com 40 anos e casado com um filho de 4 anos, conseguiu obter uma hipoteca e comprar uma casa. Seus colegas, muitos dos quais não podiam nem mesmo se qualificar para um empréstimo de automóvel, ficaram pasmos.

Em 2004, todos os 10 funcionários de Barth estavam oficialmente na folha de pagamento. Barth então adquiriu apólices de seguro saúde e visão e estabeleceu um plano 401 (k) com uma equivalência de 4 por cento. Barth também instituiu reuniões semestrais para discutir as práticas de negócios da Starlight e planos para o futuro. As reuniões acontecem todos os sábados pela manhã. Antes de cada um, Barth anuncia um horário de início incomum, digamos 8h47, para encorajar a oportunidade e tornar a reunião mais difícil de esquecer. As reuniões são projetadas para ajudar os artistas a controlar o negócio, na esperança de que um dia possam administrar suas próprias instalações Starlight à medida que a empresa cresce.

O objetivo de tudo isso, é claro, é a retenção. Como todos os empregadores, Barth deseja criar um ambiente que desencoraje as pessoas a irem para outro lugar. 'Os artistas não pensam nisso como um trabalho de verdade', diz ele, 'e se você continuar assim - se você apenas pagar uma porcentagem e eles não tiverem seguro saúde, benefícios ou participação nos lucros - mais cedo ou mais tarde eles vão cometer um erro, 'como fugir da cidade ou usar drogas. Em outras palavras, ajude os tatuadores a conseguir hipotecas e planos de aposentadoria - ou seja, dê a eles um incentivo para permanecerem empregados - e você assumirá o maior risco do negócio.

Mesmo enquanto transformava seu negócio por dentro, Barth também trabalhava para limpar a imagem da tatuagem entre os estranhos. De forma um tanto contra-intuitiva, ele fez isso abrindo lojas em municípios onde tatuagens eram ilegais e lutando contra o conselho municipal quando este tentava fechá-lo. (A tatuagem foi proibida em grande parte dos Estados Unidos durante a década de 1960, após um susto de hepatite.) 'Ser o primeiro na cidade me dá uma vantagem desde o início', diz Barth. 'Primeiro, porque você é a única pessoa na cidade e, segundo, porque você ganha muita credibilidade na comunidade ao defender seu ponto de vista.' Seu argumento se resume a um espantalho à moda antiga: o espectro de uma menina menor de idade com uma tatuagem terrível e uma infecção de hepatite. 'Escute', Barth dirá, 'se você proibir a tatuagem, você a empurra para o subterrâneo e arrisca a saúde do seu filho. Por que você não gostaria que fosse feito onde você tivesse treinamento adequado, localização adequada e manutenção de registros adequados? ' Nem sempre funcionou: Barth foi forçado a fechar um estúdio em Newark em 1999, quando a cidade invocou uma lei de 1961 e rescindiu sua licença de construção. (Barth apelou da decisão e a lei acabou sendo considerada inconstitucional por um juiz estadual.) Mas, nos cinco anos seguintes, ele se tornou o primeiro tatuador nos distritos de Paterson e Rochelle Park.

No início de 2005, Barth tinha três lojas lucrativas, 14 funcionários e vendas de US $ 2,5 milhões. Era hora de realmente colocar seu plano à prova. Ele comprou outra loja - um estúdio na pequena cidade de Pequonnok - e anunciou que tatuaria exclusivamente no Rochelle Park, deixando as outras lojas funcionando por conta própria. 'Eu estava me movendo para manter o controle', diz ele. 'Mas se você restringir demais seu pessoal, estará restringindo seu potencial de crescimento.'

Enquanto isso, Barth começou a pensar em construir uma infraestrutura que pudesse sustentar uma empresa muito maior. Ele contratou um consultor de TI para criar sistemas centralizados de nomeação, estoque e folha de pagamento. Seu último movimento, e talvez o mais dramático, envolveu tinta. Como muitos artistas, Barth há muito misturava seus próprios pigmentos, mas ocorreu-lhe que poderia aplicar a mesma estratégia de marketing que o ajudara a conquistar pequenas prefeituras para o negócio de tintas. Muitas empresas de tatuagem fabricavam tinta segura, mas ninguém a comercializava dessa forma. No verão de 2005, ele alugou um depósito em Hackensack, construiu uma fábrica de engarrafamento e começou a submeter suas tintas a rigorosos testes de patógenos e esterilização. Intenze Inks - slogan: 'Sua segurança é nossa prioridade' - agora é uma operação de US $ 3,8 milhões. As tintas Intenze vêm em 54 cores e custam quase o mesmo que as tintas não esterilizadas: um pacote contendo um frasco de todas as cores, incluindo 'chocolate amargo', 'Kool Aid' e 'Azul do Mario', sai por US $ 1.000; garrafas individuais de 120 ml, que geralmente duram um ou dois meses, são vendidas por cerca de US $ 20. Eles são embalados em uma linha de produção organizada que consiste em meia dúzia de funcionários que enchem à mão e embalam 3.500 garrafas por dia para remessa para todo o mundo. E os estúdios de Barth têm a garantia de uma fonte de tinta confiável e de baixo custo.

BO escritório de arth fica em um prédio baixo em uma área arenosa de Hackensack. Possui duas janelas, uma voltada para a rua e outra voltada para o chão da fábrica de engarrafamento. Ele monitora os estúdios por meio de feeds de webcam em seu monitor de computador e mantém o controle do mundo em geral com uma televisão de plasma gigante que está sempre sintonizada na Bloomberg TV sem som. Um dia típico é mais ou menos assim: Ele chega ao quartel-general do Starlight às 8h, uma hora antes de sua equipe. Ele envia e-mails para fornecedores e clientes, fica atento às notícias e planeja o dia. Ele está no escritório até as 12h30, quando sai para o estúdio, onde tinge os clientes até as 6 ou 7. Ele está de volta ao escritório às 19h30 e em casa às 9. Depois que sua esposa e filho estão na cama, ele geralmente fica acordado até as 3 horas trabalhando em seu laptop. “Eu simplesmente não preciso dormir muito”, diz ele, enquanto toma um gole de café preto em um copo de isopor que é atualizado periodicamente por um assistente.

Na mesma época em que estava construindo o negócio de tintas, Barth começou a pensar em algo que poucos tatuadores parecem considerar: a experiência do cliente. “A maioria das pessoas fica intimidada quando entra em uma loja de tatuagem”, diz ele. 'Mas se o cliente não se sentir confortável, ele não está lhe dizendo a verdade o que quer, o que significa que não está conseguindo o que deseja.' Faça os clientes se sentirem bem com suas tatuagens - em vez de intimidados - e é muito mais provável que eles voltem para mais. “É como você cumprimenta o cliente quando ele entra”, diz Barth. “É assim que você pega o telefone e é a música que toca nas lojas. Aposto que em 95% das lojas você vai ouvir death metal, quando quiser uma música que te relaxe. ' Suas lojas tocam R&B e soul.

Barth diz que tenta fazer com que suas lojas pareçam consultórios médicos para acalmar os temores dos clientes sobre a transmissão de doenças. Mas essa descrição não lhes faz justiça. Embora a loja do Rochelle Park realmente tenha quartos brancos e monótonos que parecem vagamente médicos, sua característica mais marcante é o saguão. O espaço está superlotado com troféus de arte e tatuagem, fazendo com que pareça a sala de recreação do fã de tatuagem mais dedicado do mundo. A impressão é reforçada pela proliferação de cadeiras e banquetas, que o tornam um local bastante agradável para passar a tarde. Barth diz que esse é o ponto e credita à Starbucks a inspiração. “Há uma grande coisa nas lojas de tatuagem: elas querem que você entre e saia”, diz ele. 'Convidamos as pessoas a voltar.' Jason Sall, que foi aprendiz de Barth em 2000 e agora trabalha como tatuador em Belleville, acrescenta: “Não quero dizer que somos corporativos porque é um palavrão. Mas somos muito orientados para os negócios. '

No início deste ano, Barth abriu sua primeira loja fora de Nova Jersey, na cidade de Málaga, no sul da Espanha. Mas o futuro do Starlight realmente depende do que acontecer em Las Vegas. Depois de tatuar Diehl, Barth e um advogado voaram para o playground da América. Eles trouxeram com eles um contrato assinado para abrir uma Starlight Tattoo dentro do Mandalay Bay Resort and Casino. Eles planejaram entregá-lo ao presidente do hotel, Bill Hornbuckle, mas em vez disso foram convidados a se encontrar com o vice-presidente de vendas, que educadamente informou a Barth que o hotel estava repensando a proposta e decidiu colocá-la em espera. Barth saiu da reunião atordoado. Um ano de trabalho foi pelo ralo. 'Foi irreal', diz ele. 'Mas não havia nenhuma possibilidade em minha mente de que não teríamos uma loja.'

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Quando voltou para casa, ele imediatamente enviou uma cesta de presentes com um bilhete sugerindo que eles poderiam encontrar outro local dentro do hotel. Isso levou a um encontro cara a cara com Hornbuckle vários meses depois. 'Eu tenho cerca de cinco minutos', diz Barth, 'e dei meu melhor discurso de Donald Trump: nossa filosofia de tatuagem de colarinho branco de alta tecnologia.' Hornbuckle ficou impressionado. 'A marca adequada para nós foi bastante fácil', diz ele. 'Basta caminhar ao redor do hotel e você verá muitos de nossos clientes com tatuagens.' Eles tiveram uma nova ideia: construir ao lado da House of Blues Las Vegas, um inquilino de Mandalay Bay que fatura US $ 43 milhões por ano com a hospedagem de shows e eventos corporativos. A sexta Starlight Tattoo estará acessível, por meio de uma entrada VIP, aos convidados do House of Blues - para que os participantes do show (e artistas) possam ser marcados antes ou depois de um show. Barth assinou um contrato de aluguel com o hotel e um acordo de co-branding com a LiveNation, pai da House of Blues, em julho. A construção da loja de 1.800 pés quadrados começou logo em seguida.

Quando a loja abrir no fim de semana do Super Bowl em fevereiro próximo, Barth diz que ele terá gasto mais de US $ 1 milhão para tirá-la do papel. Mas, por causa do tráfego intenso de pedestres, ele acredita que o único local poderia facilmente dobrar a receita de seus outros cinco. As taxas serão comparáveis ​​às cobradas pelos artistas em Nova Jersey - entre US $ 100 e US $ 300 a hora. 'Obviamente, o pensamento é que, se isso funcionar, faz sentido abrir em outros locais no futuro', diz Greg Encinas, gerente geral da House of Blues Las Vegas. Se isso acontecer, Barth está pronto. “Tenho seis pessoas prontas para assumir e administrar suas próprias lojas”, diz ele.

Barth frequentemente considera sua vida uma luta por legitimidade: primeiro como tatuador na Áustria, depois como artista na América e, finalmente, como empresário. Ele se orgulha de ser dono de sua empresa sem dívidas e de tatuar empresários, celebridades e atores. Ele tem orgulho de sua infraestrutura de TI, de sua conformidade com a OSHA e de seus pagamentos de Seguro Social - em resumo, de tudo o que torna o Starlight Tattoo um negócio tradicional. Embora a ideia de criar uma rede de estúdios parecida com a da Starbucks possa bufar ilícito da maioria dos tatuadores, Barth abraça a comparação. “Admiro a Starbucks”, diz ele. 'É uma grande empresa com uma ótima estrutura, uma ótima gestão e um ótimo conceito. Gosto de como Howard Schultz o publicou em tão pouco tempo e de que ele é dono da maioria de suas lojas. '

O fato de um tatuador poder dizer isso sem vergonha é por si só incrível. O fato de Barth estar dizendo é uma marca de quão longe ele chegou. Ele deixou de ser um artista itinerante para se tornar um pai casado. Barth pode não ter sucesso em incorporar a tatuagem - ou em manter a tatuagem autêntica, aliás - mas sua coragem é admirável. Aqui está um artista nato que decidiu ser empresário e escolheu o negócio mais difícil que encontrou. Quando sugiro que ele pode estar tentando o impossível, há uma pausa incômoda: 'Mas sou conhecido por fazer o impossível.' Ele diz isso devagar, com a autoconfiança de um homem afirmando o óbvio.

Max Chafkin é um Inc. Funcionário escritor.

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